Jolly Roger
English: Jolly Roger

De bekendste Jolly Roger

In het algemeen wordt de vlag van piraten Jolly Roger genoemd. De afbeelding op de vlag staat meestal symbool voor de dood.

De tegenwoordig bekendste piratenvlag bestaat uit een wit doodshoofd met gekruiste witte botten erachter (en later ook eronder) op een zwarte achtergrond, maar in principe had iedere piraat met een eigen schip zijn eigen vlag. Deze bekende vlag zou voor het eerst gevoerd zijn door Richard Worley in 1718, hoewel rond diezelfde tijd Emanuel Wynne vrijwel dezelfde vlag voerde, alleen met toevoeging van een zandloper.

De elementen die op piratenvlaggen voorkwamen waren een doodshoofd, het symbool voor de dood, een skelet gaf een kwellende dood aan, een zandloper gaf aan dat de tijd gekomen was, een bloedend hart een langzame en pijnlijke dood en een dolk of machete betekende een drang om te vechten. Van de eerste piratenvlaggen van de boekaniers wordt beweerd dat ze effen rood of zwart waren.

Het idee dat piraten vaak naar hun slachtoffer voeren onder een piratenvlag is onjuist. Zeeroven onder een valse vlag levert immers beter resultaat op. Varen onder de piratenvlag was eerder symbolisch dan strategisch.[1]

De kleur van de vlag zelf was wit zonder opdruk, rood of zwart, wit betekende in het algemeen een achtervolging, waarbij het slachtoffer zich nog over kon geven. Rood gaf aan dat iedereen die weerstand bood gedood werd en dat alles meegenomen werd. Bij een zwarte vlag was er soms nog tijd voor overgave, maar werd ook vaak direct aangevallen. Een zwarte vlag kon ook goed nieuws betekenen voor gevangenen, die dan kans hadden om bevrijd en meegenomen te worden. Vanaf ongeveer 1700 is de kleur zwart aardig standaard geworden en zijn de rode en witte vlaggen weinig meer gebruikt.

Van de oorsprong van de naam 'Jolly Roger' is weinig bekend. Er wordt wel eens beweerd dat de term is afgeleid van "Jolie Rouge" ( Frans voor: 'het mooie rood') wat sloeg op een rode vlag die werd gebruikt door Franse kapers. Deze hypothese wordt beschouwd als een onjuiste etymologie, daar de uitdrukking "Jolie Rouge" in verwijzing naar een piratenvlag niet wordt weergegeven in historische bronnen.[2]